《经济学人》:苹果造车难言成功

导语

英国《经济学人》杂志刊文称,虽然苹果和谷歌等科技巨头都大举挺进汽车业,但由于缺乏相关技术和经验,所以在这场汽车行业未来的争夺中,最终胜出的或许仍是老牌汽车厂商。

最新一期英国《经济学人》杂志撰文称,虽然有传言称苹果在大举挺进汽车行业,但由于智能技术在汽车行业中的重要性并不算大,因此无论汽车的未来走向何方,老牌厂商的地位都将难以撼动。主要原因在于:

  • 1、从电动车入手并不会为苹果带来特别的优势。提升电动车效率并降低电池成本,使之实现足够的经济性,才能最终促成电动汽车革命;
  • 2、大型汽车厂商完全有能力在短期内适应行业变化趋势;
  • 3、苹果还需要追赶谷歌的步伐;
  • 4、科技公司缺乏制造文化,而且并不具备关键的营销、分销和售后技能;

以下为《经济学人》文章全文,由新浪科技翻译。

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没有人会质疑苹果在设计便携消费电子产品方面的造诣,它总能生产出令人爱不释手的设备。但本周有传言称,该公司还计划生产一款把用户容纳其中的全新移动设备——电动汽车。

苹果的计划既不明确也未经证实。但根据一些媒体的报道,该公司已经招募了数百人来开发与特斯拉比肩的产品——这家硅谷公司已经开发了又快又豪华的电动汽车。还有人认为,苹果将开发无人驾驶汽车。

事实上,对汽车感兴趣的科技公司已经越来越多。今年2月,专车服务Uber宣布在匹兹堡建立一个实验室,开发无人驾驶出租车。索尼最近也注资了无人驾驶创业公司ZMP。与此同时,谷歌多年以来一直在开发无人驾驶汽车。

硅谷之所以关注汽车行业,主要源自两大原因:首先是技术——电动汽车、驾驶辅助系统和无人驾驶汽车等技术都已经给行业带来了变革;其次是汽车厂商本身的问题增多——主要源自产能长期过剩、遗产成本高企和一系列破坏性极强的召回事件。

由于智能技术在汽车行业中的重要性并不算大,因此无论汽车的未来走向何方,老牌厂商的地位都将难以撼动。虽然曾经至关重要的声誉逐渐让位于新兴技术的普及,但多数大型汽车厂商都在投入资源设计电动引擎和其他动力方式。福特日产甚至专门在硅谷建设了研发中心。

三菱UFJ银行的Haroon Hassan认为,虽然科技公司引发了广泛关注,但汽车厂商同样是实力强大的创新者,而且他们更理解汽车行业。

一、苹果造电动车并无优势

苹果等科技公司或许不太了解活塞和变速箱的设计,但电动汽车行业的真正挑战在于电池。电池驱动的汽车拥有很多优势:可以在家充电,使用成本低廉,而且没有废气排放。但纯电动汽车的市场却很小。昂贵的电池增加了汽车成本,而有限的续航里程和匮乏的充电设施也令多数驾驶员望而却步。

尽管身为全世界最畅销的电动汽车,但日产Leaf去年却只吸引了4万买家,远低于该公司原本25万的预期。特斯拉虽然有意进军主流市场,但由于至今仍在应对电池问题,因此依然受限于豪华车领域。油价暴跌也对电动汽车的前景造成了影响。

另外,由于电动汽车目前的价格极高,因此省钱并不是它的主要卖点,对环保的贡献反而受到更多人的重视。在未来,真正能够增强这类汽车竞争力的并非油价,而是电池成本的降低,因为充电成本远低于加油成本。这已经成为重中之重:提升效率并降低电池成本,使之实现足够的经济性,才能最终促成电动汽车革命。

对于有意进军电动汽车行业的企业而言,关键的希望在于:由于大型汽车厂商都对内燃发动机展开了大举投资,因此并不愿意转向电动引擎。但这似乎有些过于乐观。即使电池化学的突破能够增强电动汽车较之于燃油汽车的竞争力,但大型汽车厂商也完全有能力在短期内适应行业变化趋势。这些企业多数都已经在纯电动汽车领域取得进展。例如,今年1月以概念车形式发布的雪佛兰Bolt有望在2017年正式上路,价格为3万美元,续航里程达到200英里(约合322公里)。

倘若苹果的最终目标是开发无人驾驶汽车,从电动汽车入手并不会为其带来特别的优势。无论是用燃油还是电力驱动,无人驾驶汽车的性能并不会受到影响。但对科技公司来说,为无人驾驶汽车开发和测试复杂的控制软件,与设计日常电子产品的流程更为相似。

但关键在于,它们首先需要追赶老牌汽车厂商,后者同样在积极招募软件人才,并在现有车型中提供更加复杂的辅助驾驶功能,例如自动泊车和自适应巡航等功能。汽车厂商还在大举投资无人驾驶汽车的其他关键技术,包括联网通信功能以及监控交通流量的道路基础设施。

二、苹果还需要追赶谷歌的步伐

谷歌开发的无人驾驶汽车已经在公共道路上安全行驶了很长距离,但该公司依然无法开发出能够适应寒冬雨雪天气的无人驾驶汽车。虽然谷歌曾经表示其无人驾驶汽车将在2017年上路,但此后再也没有提及上市日期。

但谷歌无人驾驶汽车负责人克里斯·厄姆森(Chris Urmson)认为,传统汽车厂商的增量开发模式将拖慢他们的步伐,直接着眼于无人驾驶汽车技术反而能够更快达成效果。然而,即使他的言论在技术上可以成立,这类产品仍然需要克服其他障碍:监管审批和司机本身的紧张情绪。

汽车厂商不仅要适应海量的监管规定,还要面对众多的官司。一旦被卷入事故,无人驾驶汽车必将遭遇很多问题——尽管这类产品的事故率远低于有人驾驶汽车,但事故仍然不可避免。对于无人驾驶汽车而言,循序渐进或许是一种更好的发展模式,这样更易于说服道路参与者和立法者认可这种技术的优势。

波士顿咨询公司在一份悲观的预测中表示,即使是具备有限的无人驾驶功能的汽车,其销量占比到2035年也不会超过25%,而真正的无人驾驶汽车那一年的市场份额也只能达到10%。

科技公司或许可以加快汽车行业未来的发展,但无论今后发生什么事情,这都是一个难以突破的行业。谷歌希望有朝一日能够通过按需生产来彻底取代老牌汽车厂商,但意料之中的是,没有人真正认可这一愿景。

苹果拥有1790亿美元的现金,足以建立自己的汽车制造部门,并建设自己的工厂。但科技公司却缺乏制造文化,而且并不具备关键的营销、分销和售后技能——汽车行业的这些业务与科技行业截然不同。

总体而言,科技公司或许比汽车厂商更擅长开发无人驾驶汽车使用的软件,也更擅长提升续航里程和降低电池成本。在汽车行业,供应关键零部件往往比组装整车利润更高——即使你的logo没有出现在引擎盖上。未来的汽车将会有所变化,但汽车品牌恐怕不会发生太大变化。

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